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Entretiens .

Balancing Act .

By Isabel dos Santos .

Isabel dos Santos, de l'Angola, sur l'internationalisation de Zap et l'investissement dans le contenu local

Qu’elle soit aimée ou détestée, Isabel dos Santos a conquis un important empire commercial qui englobe les télécommunications, la transmission, la vente au détail et la banque. Russell Southwood s’est entretenu avec la femme d’affaires à l’AfricaCom sur ce que seront ses prochains plans et comment Isabel dos Santos voit l’avenir.

Balancing Act – Comment avez-vous lancé Unitel?

Isabel dos Santos – J’ai été la fondatrice du deuxième distributeur de télécommunications Unitel et du (distributeur de télévision payante) Zap. Unitel a commencé avec un très petit réseau. Les différences entre Movicel et nous étaient la technologie que nous avions choisie, la stratégie d’entrée sur le marché, l’expérience client et la pertinence pour le client en termes des produits que nous lui avions fournis.

Mon implication chez Unitel a commencé parce que je faisais des systèmes de diffusion de radio Motorola. Nous étions un gros fournisseur de radios walkie-talkie. Nous avons migré vers la construction de réseaux de télécommunications, certains réseaux que j’ai conçus avec d’autres ingénieurs : nous avons conçu le réseau de Luanda, le réseau de Benguela et le réseau en Huila, donc certains réseaux.

C’était une très bonne expérience, parce que nous avons fait un travail pertinent en ce qui concerne le choix de la technologie. Nous avons choisi les bonnes normes, donc nous avions des normes plus élevées que celles de nos concurrents. Nous voulions nous assurer que la qualité du réseau était supérieure aux attentes de nos clients. Ericsson était notre principal partenaire à l’époque.

Balancing Act – Comment se sont passées les premières années chez Unitel?

Isabel dos Santos – Les premières années ont été très difficiles car l’accès au financement, principalement par le biais d’un système bancaire, n’existait tout simplement pas. L’Angola sortait tout juste de la guerre civile (qui a pris fin en 2002). Il y avait peu ou pas d’accès aux devises fortes. Évidemment, nous avons commencé avec une très petite entreprise, avec seulement 50 000 clients.

Nous avons de nouveau investi chaque centime que nous avons gagné dans l’entreprise et il n’y a pas eu de dividendes pour les actionnaires. L’infrastructure des télécommunications du pays était inadéquate et nettement à la traîne en termes de capacité. C’était très difficile parce qu’à l’époque, tant les organismes de réglementation que les gouvernements estimaient que l’infrastructure des télécommunications était une “chose” du gouvernement. Tout devait être fait par le gouvernement.

J’ai étudié au Royaume-Uni. J’ai obtenu mon baccalauréat à l’école St Pauls Girls School et j’ai fait de l’ingénierie au King’s College et j’ai toujours été très manifestement exposée à l’environnement commercial occidental et j’ai réalisé le potentiel qu’il avait. La transformation de l’économie a été beaucoup plus importante que nous ne l’avions imaginé. L’une des choses que j’ai donc essayé de faire lorsque je suis retourné en Angola a été d’utiliser ce que j’avais vu ailleurs en termes de motivation et d’initiative commerciale dans le secteur privé.

Il y a vingt ans, l’influence des investissements publics était énorme. Même lorsque les gens essayaient de résoudre les problèmes de l’Afrique, ils pensaient toujours à impliquer le gouvernement. C’était comme donner de l’argent au gouvernement et s’assurer qu’il prenait toutes les décisions. Il n’y avait pas de place pour le secteur privé.

Il y a vingt ans, on ne parlait pas des chefs d’entreprise ou des entrepreneurs africains. Les entreprises n’existaient tout simplement pas. Ainsi, lorsque j’ai commencé à travailler dans le secteur privé, c’était exactement parce que je ne voulais pas intégrer le secteur public. Je ne voulais pas faire de la politique. J’ai vraiment vu que la différence que je pouvais faire dans ma communauté n’était pas par la politique. Je voulais offrir des possibilités économiques.

C’était une très bonne expérience, parce que nous avons fait un travail pertinent en ce qui concerne le choix de la technologie. Nous avons choisi les bonnes normes, donc nous avions des normes plus élevées que celles de nos concurrents.

Isabel dos Santos

Balancing Act – Alors, comment êtes-vous passé d’Unitel à Zap?

Isabel dos Santos – Quand Unitel a commencé à grandir, j’ai vite compris quelque chose. Une des choses que je fais beaucoup, c’est de penser à l’avenir. Une chose que j’aime faire, c’est comprendre ce que sera le monde dans 20 ou 30 ans. Par exemple, une chose dont je suis sûre, c’est que nous n’aurons probablement pas de téléphones portables. Nous allons avoir des ordinateurs à qui nous allons parler (rires). Donc, il y a vingt ans, j’essayais de penser au monde du futur.

Une chose que j’ai réalisée, c’est que même si Unitel était une société mobile, il y avait un monde au-delà du mobile et une Afrique au-delà du mobile, et que le mobile était un service très, très limité. En outre, il y aurait les fintechs, le contenu et la plateforme de formation.

J’ai donc investi dans ces trois domaines. J’ai investi dans la banque (Banco BIC) il y a 14 ans, en vue de la banque numérique. Aujourd’hui, c’est la quatrième plus grande banque d’Angola et elle est également présente dans d’autres régions. J’ai également investi dans la vente au détail de la chaîne de supermarchés Candando.

C’est une chaîne d’hypermarchés semblable à un grand ShopRite et tout cela parce que je croyais que le commerce allait devenir du commerce numérique, du commerce électronique. Cela fera une énorme différence à l’avenir. De nombreuses entreprises de télécommunications seront stimulées par le commerce électronique. Évidemment, c’est lié aux banques et aux facilités bancaires. Bon nombre de mes investissements vont dans ce sens, et ils utilisent la technologie pour innover dans ces domaines.

Lorsque nous regardons les 10 plus grandes entreprises de TI au monde, nous constatons qu’elles sont des créateurs de contenu. Quand vous regardez la valeur marchande d’une entreprise comme Netflix, c’est énorme et il y a tous ces nouveaux acteurs de contenu qui deviennent si dominants. En fait, si vous restez dans le domaine de l’infrastructure, vous courez presque le risque de perdre toute pertinence (rires). Zap est donc un créateur de contenu.

Balancing Act – Avez-vous seulement l’infrastructure pour faire les choses?

Isabel dos Santos – Oui, c’est pourquoi mes initiatives d’investissement dans ces entreprises ont toujours été orientées vers la possibilité d’apporter l’innovation technologique à ces entreprises. Et nous avons innové. Par exemple, avec la plateforme Zap, nous avons apporté trois innovations très pertinentes. Une était la HD. Nous avons été le premier distributeur HD en Angola avec des chaînes HD.

La deuxième innovation était le mode de paiement. En d’autres termes, nous avons permis les tickets de grattage prépayés, une méthode de paiement très simple, avec un moyen facile de transférer des fonds d’un compte à l’autre. Donc, je pourrais vous payer un peu pour vous permettre de regarder quelques semaines de télévision, par exemple. Nous avons également innové dans la façon dont nous offrons les services aux collectivités. Nous sommes allés couvrir tout le pays. Nous sommes retournés à des choses traditionnelles, comme la vente de porte en porte, où nous nous impliquons auprès de la communauté afin de leur expliquer le service qui est fourni et de les aider à le mettre en place.

DStv était le principal acteur (télévision à péage) présent sur le marché depuis 1992. Nous avons vaincu la DStv. Quand nous avons commencé, la DStv avait déjà un quart de million de maisons. Aujourd’hui, ils ont environ un demi-million de maisons et nous en avons 1,5 million. Nous l’avons fait uniquement grâce à l’innovation technologique. Évidemment, nous devions rendre le contenu pertinent, nous devions comprendre ce qu’ils voulaient voir.

Balancing Act – Investissez-vous dans le contenu?

Isabel dos Santos – Absolument. Nous avons investi dans 2 chaînes de télévision, qui sont les principales chaînes de télévision en Angola : Zap Viva, que nous avons internationalisé cette année et qui est maintenant également visible en Europe sur des plateformes diverses. La deuxième chaîne de télévision du pays est la Zap Novelas : elle propose des feuilletons et des émissions en direct.

Nous sommes très prudents dans le choix d’histoires pertinentes pour notre société. Nous évitons les choses comme la violence lourde ou les choses qui, à notre avis, n’ont probablement pas un contenu positif. Nous essayons, dans la mesure du possible, d’avoir un contenu qui soit inspirant et qui présente des histoires à succès pour améliorer la vie des gens.

La chaîne est extraordinaire. Les gens adorent ça. Nous investissons environ 20 millions de dollars par année et nous avons construit un studio de production très, très important, dans lequel nous investissons environ 15 millions de dollars pour produire du contenu local.

Balancing Act – Zap possède-t-elle une filiale au Mozambique?

Isabel dos Santos – Nous sommes entrés sur le marché mozambicain et une fois de plus c’était un marché difficile, parce qu’il était très occupé avec la DStv, et la StarTimes de la Chine est aussi présente. C’est très, très compétitif. Nous sommes considérés comme une marque haut de gamme au Mozambique, c’est pourquoi les gens nous associent à une bonne qualité.

Balancing Act – Êtes-vous des leaders sur ce marché?

Isabel dos Santos – Non, nous sommes les deuxièmes. La DStv est la première sur le marché. C’est aussi un marché qui, à notre avis, a beaucoup de potentiel et une grande partie de ce potentiel devra provenir de l’innovation. Nous devons trouver des moyens d’innover sur ce marché spécifique.

Nous sommes considérés comme une marque haut de gamme au Mozambique, c’est pourquoi les gens nous associent à une bonne qualité.

Balancing Act – Tout ce contenu est Lusophone. Tout est en Portugais, alors où allez-vous…

Isabel dos Santos – … du monde portugais au reste du monde?

Balancing Act – Vers le Brésil?

Isabel dos Santos – C’est une bonne question et je pense très souvent à elle, mais au final, les entreprises sont des personnes. Ce ne sont pas des machines et ce ne sont pas des marques. Et les gens travaillent bien quand ils communiquent bien et communiquent en portugais. De nos jours, la langue devient de moins en moins une barrière.

Par exemple, chez Unitel, nous avons introduit la Unitel Academy, où nous avons plus de 50.000 heures de formation et l’un des domaines dans lesquels nous formons est en anglais. C’est la même chose que notre magasin de détail Candando.

Nous avons une académie appelée CER, qui est une académie de commerce de détail et nous formons des gens à l’anglais, mais aussi à des solutions informatiques pour des sujets comme la gestion des stocks, SAP, etc, et cela fait vraiment une différence, parce qu’une fois que vous commencez à préparer les gens de votre entreprise et qu’ils ont confiance dans leur langue et leur communication sur ce marché, vous pouvez devenir international.

Nous avons donc déjà internationalisé quelques-unes de ces entreprises. Unitel est une de ces entreprises (a annoncé son intention d’ouvrir en Zambie en 2018) – et a un fort potentiel pour s’internationaliser. Zap entre maintenant en Europe, comme je l’ai mentionné, et nous avons fait la même chose avec la banque.

Balancing Act – Où irait Unitel si elle était internationale?

Isabel dos Santos – Eh bien, je pense que nous avons certainement de la place dans les pays (africains) où les normes ne sont pas aussi élevées que les nôtres. Je me suis rendue dans certains pays africains où j’ai l’impression que la norme est inférieure à ce qu’elle pourrait être en termes de qualité du réseau.

Il y a beaucoup de réseaux avec peu d’investissement, donc tous les intrants que nous pourrions imaginer devraient être achetés, car la construction d’un projet vierge aujourd’hui est probablement très difficile, surtout en raison des nouvelles exigences financières pour des choses comme les 4G et 5G, qui sont très chères. Je pense qu’il y aura des occasions pour des acteurs plus forts et plus solides de se joindre à d’autres réseaux existants et d’établir des partenariats avec eux. Ceci peut vraiment faire une différence pour Unitel dans les 5 à 10 prochaines années. Je nous vois jouant ce rôle.

Balancing Act – Au fur et à mesure que les choses se mettent en ligne… Les médias sociaux sont énormes en Angola… les médias sont maintenant largement en ligne… Qu’est-ce que cela signifie dans votre domaine d’intérêt? Vous avez parlé d’une banque numérique. Est-ce que ça va se réaliser?

Isabel dos Santos – Nous faisons déjà beaucoup de services bancaires en ligne. Le paiement du visa n’est pas encore aussi bon que nous l’avions imaginé. Nous analysons attentivement certaines solutions de paiement. On nous dit que nous sommes un peu en retard sur les systèmes de paiement mobile et j’aime à penser que nous ne sommes pas en retard.

Pour moi, un changement très important a été la pénétration des smartphones, parce que je veux que les systèmes de paiement mobile et les services financiers soient intelligents et offrent une expérience complète. Je ne veux pas seulement quelque chose avec lequel vous pouvez payer la facture d’eau ; je veux que ce soit un service complet ; de la planification de vos dépenses à votre relation avec le banquier, afin d’obtenir du crédit, ou un crédit commercial pour votre entreprise et être capable de résoudre des problèmes comme la paie, par exemple.

Je pense qu’il y aura des occasions pour des acteurs plus forts et plus solides de se joindre à d’autres réseaux existants et d’établir des partenariats avec eux. Ceci peut vraiment faire une différence pour Unitel dans les 5 à 10 prochaines années. Je nous vois jouant ce rôle.

Aujourd’hui, nous pourrions le faire, mais il y a cinq ans, en raison de l’infrastructure dont nous disposons et du faible taux de pénétration des smartphones, ce n’était pas vraiment bien. Maintenant, je crois que c’est bien.

Balancing Act – C’est quelque chose qui tien également compte du comportement des gens, et cela prend plus de temps que la simple introduction de la technologie.

Isabel dos Santos – Oui, il faut savoir. Vous m’avez également posé des questions sur les médias et je pense qu’il y a beaucoup de potentiel dans ce secteur. Nous avons très peu de contenu local produit, qu’il s’agisse de nouvelles, de divertissement ou de couverture sportive, il y en a encore très peu. Le secteur des médias pourrait connaître une forte croissance en Angola, mais aussi en Afrique en général.

Les gens disent toujours qu’ils veulent acheter du contenu produit en Afrique, vous avez des feuilletons? Avez-vous des séries télévisées africaines? Vous avez des stars africaines? Peu à peu, ils apparaissent. J’ai vu quelque chose au Kenya, ainsi qu’au Ghana et au Nigeria. L’Angola lui-même produit également de très bons romans. Ils ont même remporté un Emmy Award.

Il s’agit de petites initiatives et il s’agit maintenant de savoir s’il y aura des investissements. Cet investissement pourrait évidemment provenir des télécommunications et du fait qu’elles ont besoin de créer plus de trafic et de monétiser leurs plateformes.

Balancing Act – Vous avez aussi de la musique en streaming, bien sûr…

Isabel dos Santos – Oui, et je pense que la musique est très importante. Ils veulent voir ce qu’ils veulent voir quand ils en veulent (rires). Ils veulent choisir les séries télé.

Balancing Act – L’Angola a traversé une période de transition. Votre père a cessé d’être le président et, par conséquent, le monde a changé.

Isabel dos Santos – Je pense que le plus grand changement pour l’Angola a été la crise économique. Nous sommes en profonde récession depuis deux ou trois ans. C’était la chose la plus difficile pour nous en tant qu’entreprise et pour moi personnellement en tant qu’entrepreneur, car je suis l’un des plus grands investisseurs angolais. Nous avons investi dans des domaines variés, du secteur bancaire au secteur immobilier. Nous sommes l’un des plus grands employeurs privés en Angola et nous offrons plus de 30 000 emplois.

Aujourd’hui, pour les entreprises, survivre dans cet environnement économique est très, très difficile.

Balancing Act – Mais vous avez aussi des changements qui arrivent avec la réglementation des télécommunications? Il y aura deux autres opérateurs de téléphonie mobile titulaires d’une licence. Et je suppose que l’État se débarrassera lentement de MS Telecom.

Isabel dos Santos – Nous l’espérons. Le gouvernement a décidé de quitter le secteur des télécommunications et je pense que c’est un changement positif. Cela pourrait attirer davantage d’investissements. Le gouvernement doit jouer un rôle moins important. Je pense qu’il sera difficile de construire deux (nouveaux) réseaux en même temps.

Je ne sais pas si vous savez que la troisième licence a été octroyée… Je ne veux pas dire octroyée, mais accordée à Angola Telecom sans appel d’offres. Et c’est un peu inquiétant pour moi en tant qu’opérateur de télécommunications parce que, d’une part, nous avons des gens qui essaient d’offrir et de payer pour une licence, en présentant une offre transparente et, d’autre part, nous avons une voie rapide vers une licence sans offrir d’attribution à un partenaire privé (Orascom) pour lancer Angorascom. Je pense que c’est un peu difficile pour l’environnement des télécommunications.

Ce qui me préoccupe, c’est que deux participants arrivent en même temps avec des niveaux d’investissement différents. Le terrain sera-t-il sur un pied d’égalité? C’est là le gros problème. Dans tous les secteurs, nous voulons qu’il soit aussi transparent que possible.

Isabel dos Santos AfricaCom

Balancing Act – Et la quatrième licence accordée a-t-elle été retirée?

Isabel dos Santos – A été retirée et adjudiquée à nouveau et est maintenant en cours d’exécution. Je pense que la difficulté réside dans le fait que les règles du jeu ne seront pas les mêmes pour tous. Ce qui me préoccupe, c’est que deux participants arrivent en même temps avec des niveaux d’investissement différents. Le terrain sera-t-il sur un pied d’égalité? C’est là le gros problème. Dans tous les secteurs, nous voulons qu’il soit aussi transparent que possible.

Pendant des années, chez Unitel, nous avons eu le problème que le gouvernement était un investisseur clé dans Movicel et recevait des centaines de millions en fonds d’investissement publics qu’il n’a jamais dû payer. En même temps, chez Unitel, nous investissions des fonds privés, recherchions du financement privé avec des taux d’intérêt très élevés et avions besoin de fournir un système. D’une certaine façon, c’était de la concurrence déloyale.

Nous avons eu la chance de devenir des leaders du marché parce que quand on vient du secteur privé, on se sent probablement plus affamé et plus motivé (rires). Ce que j’aimerais voir, c’est que tout le monde dans l’industrie a les mêmes règles, ce qui n’est pas le cas aujourd’hui.

Un autre grand problème de réglementation que nous avons, c’est que nos tarifs sont imposés par le gouvernement de sorte que le marché des télécommunications de l’Angola n’est pas un marché libre. Chez Zap, c’est la même chose. Elle ne décide pas du prix de ses forfaits de télévision. Nous estimons que ce n’est pas très bon pour les investisseurs, les entreprises et la concurrence. En fin de compte, le rôle du gouvernement devrait être d’encourager la concurrence, d’attirer les investisseurs et, par la concurrence, de réduire les prix.

Balancing Act – Si nous devions avoir cette conversation dans 2 à 3 ans, que me diriez-vous alors ?

Isabel dos Santos – J’aimerais vous raconter l’histoire de la reprise économique en Angola. Mais, malheureusement, je pense que les trois prochaines années seront extrêmement difficiles pour toutes les entreprises angolaises. Je pense que cela aura également un impact négatif sur le scénario politique. Il y aura sans aucun doute des questions politiques très motivées par le niveau du chômage – qui augmente – et par le pouvoir d’achat qui est tombé à un tiers en raison de la dévaluation de la monnaie de 300% au cours des 24 derniers mois.

Les dépenses publiques ont été réduites parce qu’elles sont passées de 60% à 90%, de sorte que ce sont ces choses qui créent un environnement extrêmement difficile. Nous devrons nous adapter en tant qu’entreprises et avoir des plans pour survivre. Nous devrons être inventifs. Évidemment, nous devrons chercher d’autres marchés et utiliser notre savoir-faire et la connaissance que nous avons aujourd’hui pour pénétrer sur les marchés africains ou sur les plus éloignés.